Колебательный контур представляет собой широко распространенное радиотехническое устройство, состоящее из индуктивности, емкости и активного сопротивления . Следует отметить, что активное сопротивление обычно стараются сделать как можно меньше, по избавиться от него вообще не представляется возможным, поскольку проводник всегда обладает каким-либо сопротивлением. Тем не менее, поскольку сопротивление очень и очень невелико, им, как правило, пренебрегают и на схемах не показывают.

Если конденсатор колебательного контура сначала подключить к источнику питания, а после того как он зарядится, переключить на катушку, то конденсатор начнет разряжаться и в цепи возникнет электрический ток, создавая вокруг катушки магнитное поле. Вначале и ток, и магнитное поле увеличиваются. При этом силовые линии поля пересекают витки катушки, наводя в ней электродвижущую силу (э. д. с.) самоиндукции, препятствующую усилению тока. Однако ток все же достигает максимального значения, и в этот момент уже не изменяется, а значит, магнитное поле катушки оказывается постоянным, магнитные силовые линии не пересекают ее витки, следовательно, э. д. с. самоиндукции равна нулю. В этот момент конденсатор разряжается полностью, запасенная им энергия, определяемая по формуле станет равной нулю, полностью перейдя в энергию магнитного поля катушки.

Напряженность же магнитного поля становится максимальной.
Теперь уже ток постепенно уменьшается. Как только ток начнет уменьшаться, магнитные силовые линии пересекают витки катушки и наводят э. д. с. самоиндукции противоположного направления, причем э. д. с. уже препятствует не возрастанию, а уменьшению тока. Под действием энергии магнитного поля ток продолжает протекать в том же направлении и уменьшаться, конденсатор перезаряжается, напряжение на нем, направленное против э. д. с. катушки, возрастает. В некоторый момент ток в контуре будет равен нулю, а напряжение на конденсаторе достигнет максимального значения. Следовательно, рассматриваемый контур придет в исходное состояние, и далее процесс станет развиваться, как уже было описано (только направление тока теперь противоположное предыдущему) и т. д.

Таким образом, в рассматриваемом контуре возникают гармонические электромагнитные колебания.
Важно отметить, что этот процесс не бесконечен, поскольку часть энергии все-таки теряется. Колебания постепенно, как говорят, затухают, об этом свидетельствует и характер кривой. Энергия теряется в активном сопротивлении проводов, рассеивается магнитным полем катушки, расходуется в диэлектрике конденсатора. В конце концов после ряда колебаний процесс прекращается. Подобные колебания называют еще свободными, потому что контур не испытывает извне никаких воздействий (кроме первичного заряда конденсатора).